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La plus grande bibliothèque d'Europe ouvre ses portes à Birmingham

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La plus grande bibliothèque d'Europe ouvrira officiellement ses portes le 3 septembre prochain. Le nouveau bâtiment futuriste se trouve à Birmingham, au centre de l' Angleterre. Conçu par l'architecte néerlandaise Francine Houben, ce nouveau temple du savoir a coûté la bagatelle de 220 millions d'euros. Le prix des grandes politiques culturelles.

Birmingham, la deuxième ville du Royaume-Uni, s'est donné les moyens pour devenir l'une des 20 villes les plus agréables à vivre dans le monde d'ici 20 ans, avec des travaux de réaménagements et de constructions lancés un peu partout dans le centre-ville, réalisations connues sous le nom de Plan Big City. Et cette gigantesque bibliothèque dont les 10 étages dominent le Centenary Square de Birmingham fait partie de cette ambition. Pour Brian Gambles du service des bibliothèques , elle représente le "deuxième acte de renaissance de Birmingham".

31.000 mètres carrés qui abriteront des collections d'archives importantes, des photographies et des livres rares et bien sûr une bibliothèque de prêt : 400.000 livres seront facilement accessibles au public - plus de deux fois la capacité de la bibliothèque précédente.

Les lignes choisies sont modernes. L'extérieur réalisé en anneaux entrelacés reflète les canaux et tunnels de la ville. Le bâtiment a été pensé comme une "ode au cercle" explique l'architecte Francine Houben. Des balcons circulaires, des luminaires en forme de cerceaux, des fenêtres rondes, une peau en filigrane de boucles métalliques : il est difficile de sortir du cercle lorsqu'on se trouve aussi bien à l'intérieur qu'à l'extérieur de l'édifice.

"Nous voyons le cercle comme un motif de la ville" souligne Houben . " La façade rappelle les gazomètres industriels ainsi que l'histoire de la joaillerie d'ici ". Souvenir de l'artisanat et de la grande industrie d'antan.

Hall d'entrée généreux, étages décloisonnés reliés par un tissage d'escaliers mobiles sinueux, variation de niveaux à travers des anneaux flottants : un univers sémantique qui appartient plus à celui des centres commerciaux et aéroports qu'à celui des bibliothèques.

Car l'endroit doit pouvoir accueillir les 10.000 visiteurs par jour prévus et doit durer dans le temps. Des espaces de lectures plus intimes et des idées inédites devraient rendre leurs habitudes aux lecteurs. Ceux-ci pourront en effet s'installer sur la terrasse ponctuée d'arbres fruitiers comestibles -des pommiers et framboisiers- et admirer les collines au delà de la ville, une des meilleures vues du sommet de l'édifice.

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La bibliothèque abrite également une salle dédiée à Shakespeare, avec un intérieur reconstitué à partir de la bibliothèque victorienne de Birmingham remplie de copies d'objets d'époque.

Il a fallu dix ans pour réaliser ce grand édifice. Une construction qui n'a pas fait que des heureux. En effet, alors que la plus grande bibliothèque d'Europe voyait le jour, 200 autres bibliothèques locales faisaient l'objet de drastiques coupes budgétaires. L'esthétique du bâtiment n'a non plus fait l'unanimité. Certains habitants lui reprochent de ressembler à une énorme paire de pantalons de dentelle.

Cette nouvelle bibliothèque devra remplacer la "brutaliste" ziggourat inversée de l'architecte John Madin. La Bibliothèque centrale est en effet condamnée à la démolition d'ici deux ans. "L'ancien bâtiment a fait un excellent travail", explique Brian Gambles "Mais son temps a expiré. C'était un bâtiment très fatigué qui n'était plus apte à délivrer une formation et une expérience culturelle au 21e siècle."

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