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Java, à la découverte du Kawa Ijen, le volcan de la lune

Chaque jour, des Javanais, appelés les pencaris, risquent leurs vies et usent leur santé pour extraire du cratère du volcan Kawa Ijen le soufre si précieux. Le volcan dispose en effet d’un lac d’1 km de long environ sur 600 m de large et d’une profondeur d’environ 200 m qui constitue le plus grand lac d'acide sulfurique et chlorhydrique du mondeavec 37 millions de mètres cubes.

Chaque porteur ou pencari est équipé d’un double panier en osier dans lequel, suivant sa force, il peut porter entre 40 et 100kg de soufre. Ils parcourent 6 km aller-retour, dans des pentes terreuses et glissantes ou dans un labyrinthe de cailloux. Pourtant, plus d’une centaine d’hommes le font chaque jour, pour près de 1 500 roupies par kilo, soit à peine plus d’un euro.

En ramenant plusieurs cargaisons par jour, ils espèrent gagner 180 000 roupies : environ 10 euros, quasiment une fortune en Indonésie. La contrepartie, fatale, c’est une espérance de vie réduite par rapport au reste de la population indonésienne. En effet, l'âge moyen d'un mineur ne dépasse guère 40 ans à cause des vapeurs nocives et suffocantes qui se dégagent du lac.

L’ascension du Kawa Ijen se fait souvent tôt le matin. Une petite pente raide permet d’accéder au cratère, avec autour et en toile de fond, les sommets verdoyants qui semblent vouloir s’accrocher au ciel. Une fois en haut, un paysage lunaire révélé et une vue magnifique : les coulées de lave enserrent un lac bleu turquoise, dont la couleur est due à l'acidité de ses eaux. Le soufre sort du cratère à l'état liquide, puis une fois solidifié, celui-ci est coupé afin d'être transporté par les pencaris.

Il existe également des cabanes où les pencaris vendent les blocs de soufre et racontent comment Nicolas Hulot, pour son émission Ushuaïa, avait été débarqué sur le bord du cratère par un hélicoptère, tourné quelques images et s'en était retourné aussi rapidement.

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